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北京时间5月16日上午10点半,SpaceX公司将首次用猎鹰9号火箭搭载“Starlink”计划首批60颗卫星,从佛罗里达州卡纳维拉尔角空军基地发射升空,目前已完成了静态点火测试。这是该公司迄今为止迈出的最大的一步。

据外媒报道,SpaceX希望在近地轨道上建立一套完整的基于卫星的互联网服务,“Starlink”计划的目标是发射最多1.2万颗卫星,为全世界数亿人提供更方便、快捷、廉价的互联网服务。

目前,SpaceX已获得联邦通信委员会(FCC)批准,可以在550公里高度发射1584颗卫星,在1110至1325公里高度发射2825颗卫星。不过,这一批准的前提是SpaceX必须在未来6年内发射4409颗卫星中的至少一半。若此次发射顺利,SpaceX将在今年年末发射剩余的准备就绪的卫星,并在未来几年内启动商业服务。

不过,SpaceX首席执行官埃隆·马斯克(Elon Musk)在Twitter上警告称,第一次发射可能会出现很多问题。

马斯克还表示,SpaceX还需要再完成6次60颗卫星发射,才能覆盖其卫星网络的最小范围,发射12次才能覆盖中等范围。有网友算了一笔账,发现发射7次、每次60颗卫星,总数是420颗,而4月20日是国际大麻日。就在去年8月,马斯克因擅自在Twitter上宣布要以每股420美元的价格将特斯拉私有化,被美国证券交易委员会罚款2000万美元。对于网友的询问,马斯克开玩笑回应称,这个数字可能已经不再是他的幸运数字了。

卫星网络被多家公司和投资者视为下一个重要的风口,尽管实现这一目标可能需要耗费数年时间和数十亿美元。

SpaceX最大的竞争对手OneWeb在今年3月发射了首批6颗卫星(共计划发射650颗),并于近日获得了12.5亿美元融资。杰夫·贝佐斯的“蓝色起源”(Blue Origin)也将推出类似项目“Kuiper”,拟发射3236颗卫星。更多公司正在进军更小的细分市场。

也是在同一天,马斯克在Twitter上证实,SpaceX正在德克萨斯州和佛罗里达州两地建造星际飞船原型。目前,该公司第一艘星际飞船原型机正在得克萨斯州南部建设,第二艘原型机在佛罗里达州也已处于早期整合阶段。

建造中的星际飞船将用于在月球或者火星上建设基地,承载货物和人员,可以同时运载100人进行长途星际飞行。在地球内,星际飞船与助推器Super Heavy也能够组成一个可重复使用的交通运输系统,“大部分人们觉得非常远的旅程,都将在半小时以内搞定”,如从洛杉矶到纽约只需要25分钟,从伦敦到香港只需32分钟。

马斯克表示,两处平行设施同步进行,目的是加快研发速度,在竞争中“看看哪一边更有效率”,即便答案“可能两个都是”。他曾在去年12月表示,他有60%的信心,SpaceX将在2020年底前准备好尝试首次星际飞船发射。SpaceX此前的愿景,是希望在2022年实现飞船登陆火星,2024年实现人类踏足火星。

2019年是美国“阿波罗11号”首次载人登月50周年。不久前的5月13日,美国国家航空航天(NASA)宣布下一项载人登月计划得名“阿耳忒弥斯”,取自希腊神话中“月亮女神”。

今年3月底,美国副总统彭斯向NASA提出要求,“无论用什么办法”一定要在5年内再次实现载人登月,比NASA此前计划提前4年,并在2033年实现登陆火星。对此,NASA局长吉姆·布里登斯廷5月13日以电话会议方式告诉媒体,只有追加16亿美元才有可能实现这一目标,且未来几年可能需要更多资金投入。

NASA在2019财年花费大约45亿美元用于太空探索项目,2020财年预算总额为210亿美元。特朗普在5月13日在Twitter上建议为NASA争取追加16亿美元预算,美国政府当晚向国会递交修订版预算草案也提出了类似方案。不过,此事尚需经过国会批准。

(文|AI财经社 李依蔓 编|张硕)