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国联分区系列赛第四场,圣路易斯红雀在主场陷入了苦战。他们在开场落后的情况下,靠着第8局球队核心捕手亚迪尔-莫利纳(Yadier Molina)打出的一垒安打扳平了比分。九局战罢,双方不分胜负。若红雀输了这场比赛,他们将被淘汰出季后赛。

此时原本应该在系列赛第五场先发的红雀投手杰克-弗莱厄蒂(Jack Flaherty)在牛棚里跃跃欲试。他向主教练迈克-希尔特(Mike Shildt)和投手教练迈克-马达克斯(Mike Maddux)请战。在球队的生死时刻,他希望用自己的力量留住胜利的希望。主教练希尔特接受采访时说道:

“那时他积极要求上场,我非常理解他当时的想法。他对胜利的渴望和无比的求生欲在球队里人尽皆知。他跟我说:‘就给我一局,我能保证不丢分。’”

希尔特并未接受弗莱厄蒂的建议。他是这么回应道的:“我和投手教练马达克斯这么跟他说的:‘你愿意请战,这很好。不过我们还是要为第5场生死战做准备。第5场对我们来说很重要,我们要抓住这机会。’”

因而第十局希尔特派上了球队另一名先发投手迈尔斯-迈克拉斯(Miles Mikolas)投球。迈克拉斯干脆地让勇士的打线三上三下。十局下半,红雀从勇士投手胡利奥-德赫兰(Julio Teheran)手里打回制胜分,不但将系列赛大比分扳成了2比2平,而且他们在第五战将有机会派出自己的王牌投手杰克-弗莱厄蒂。

第四场弗莱厄蒂要为红雀贡献一局投球,现在红雀期望他能实现七局不失分。这个系列赛第二场,他在勇士的主场和对手的先发投手马克-弗尔蒂纽维奇(Mike Foltynewicz)有过交手,那次是弗尔蒂纽维奇占了上风,勇士整场完封红雀的打线,3比0拿下了胜利并且将系列赛大比分扳成了1比1平。

这样的选择对红雀来说也算是一种赌博,不过弗莱厄蒂为此已经准备了很久。在弗莱厄蒂今年夏天蜕变成最好的先发投手之一前,红雀已经让他向球队的投手名宿请教人生经验,而弗莱厄蒂也抓住了这样的机会,2018年开始,他便和球队老大哥亚当-温赖特(Adam Wainwright)及红雀名人堂级投手名宿鲍勃-吉布森(Bob Gibson)保持着极为密切的联系。

他新秀赛季便投出了单赛季自责失分率3.34的好成绩。今年,他还从红雀另一位投手名宿克里斯-卡彭特(Chris Carpenter)身上受益良多。目前卡彭特是球队的特别顾问,在红雀2006、2010两年世界大赛冠军的征途上,卡彭特和温赖特一起为红雀立下了汗马功劳。

22岁的弗莱厄蒂得到了那么多名宿的指导后,他的投球表现在今年7月有了突飞猛进的进步。常规赛后15次先发,他投出了10胜5负自责分率只有0.91的惊人成绩。

进入季后赛后,弗莱厄蒂说道:“季后赛里先发本身就是我的职责。这也是我应该要做好的工作。在如此关键的情况下,你就应该扛起这样的责任,和队友说道:‘嗨,我们要拿下这场胜利。上场比赛,要为球队的胜利尽我所能。’”

常规赛最后一场比赛,红雀需要一场胜利才能拿到国联中区冠军的资格。拿到分区冠军,他们才不需要参加一场定胜负的国联外卡赛,也不需要担心在国联分区系列赛就碰上强大的洛杉矶道奇。这场比赛,面对同区死敌芝加哥小熊,弗莱厄蒂领命出战,主投7局没有失分,干净利落地打败了对手。分区系列赛第二场,他的发挥不可谓不佳,可对手弗尔蒂纽维奇的发挥更加出色。第七局,他被对手亚当-杜瓦尔(Adam Duvall)抓住机会打出了一支二分本垒打,最终输掉了这次先发。

和勇士的系列赛第五战,注定会非常激烈。留给弗莱厄蒂的犯错空间并不多。主教练希尔特则对弗莱厄蒂的能力充满信心:

“我的意思是,弗莱厄蒂的表现让我看到史上伟大投手的影子。我始终相信,他们都有共同的特质,在关键时刻他们能力挽狂澜,不管是细微的动作变化或者是出手点还有投球轨迹的变化。同时,比赛获胜的关键不光要靠球质,还要靠反复高效的执行。所以投球天赋固然重要,执行力更为关键。”

弗莱厄蒂的队友也力挺他的表现。老将马特-卡彭特(Matt Carpenter)对弗莱厄蒂第二场的表现赞赏有加,他尤其喜欢他在比赛里展现出的进取心,队友对此一直非常赞赏。卡彭特说那场比赛弗莱厄蒂“投球时带着怒火”,让他想起了球队名宿吉布森和卡彭特,他们投球时也一样怒火中烧。不管是吉布森还是卡彭特,他们都拿过不止一座世界大赛冠军,在季后赛里也取得了极大的成功。

“我认为杰克对吉比(Gibbby,即吉布森)和卡普(Carp,即卡彭特)的投球风格情有独钟,他们之间的投球风格也很类似,因而他们彼此之间都非常欣赏对方。杰克投球时充满怒火,感觉就像火山爆发出来一样。这非常令人尊重,也很让对手恐惧。随着他职业生涯的深入,会有越来越多的对手被他所吓倒。”

展望第五场生死战,弗莱厄蒂毫不讳言这场比赛是“一场重量级的格斗。在我和站在打击区里的对手之间进行”

“所以,每次我登上投手丘,我的精神便进入了那种状态。从高中开始我便是这样,那时我高中教练还跟我提到过:‘你一上投手丘就像变了个人一样,你完全进入了那种野兽般的状态。’”如果面对勇士的第五战,他还能找到那种状态,像野兽般将对手撕碎,那红雀就能进入国联冠军赛了。

“决胜场的比赛总是非常激烈。胜利或者回家,这怎能不让人兴奋呢?”